The Headhunters : la fusion du jazz électrique et du funk

Dimanche 28 Août 2005

Des grands groupes de jazz fusion des années 70 parmi lesquels Weather Report, Return To Forever et Stone Alliance, The Headhunters est probablement le plus emblématique, ne serait-ce que par le nombre d’albums vendus. Miles Davis avait ouvert la voie avec Bitches Brew, vendu à plus de 100000 exemplaires, Head Hunters le détrône et devient le premier album de platine (250000 ex.), catégorie jazz. Ce succès est en grosse partie le fruit du travail de Herbie Hancock, leader, compositeur et co-producteur du groupe.


The Headhunters : la fusion du jazz électrique et du funk

La genèse

Herbie Hancock et Eumir Deodato
Herbie Hancock et Eumir Deodato
A la fin des années 60, au cours d'une session d'enregistrement pour l'album Water Babies , Herbie Hancock ne trouve pas de piano à queue dans le studio. Il demande alors à Miles Davis sur quel clavier il doit jouer. Ce dernier lui montre alors une sorte de jouet électrique initialement conçu pour l'apprentissage. Surpris, Hancock s'y installe et joue un accord. Le son est clair et doux, expressif et nouveau. C'est un Fender Rhodes !!
La découverte de ce clavier électrique va opérer un tournant majeur dans le monde du jazz contemporain.

En 1969, Herbie change de maison de disques ; de Blue Note, il signe chez Warner Bros pour trois albums. Le premier, Fat Albert Rotunda est la Bande Originale très groovy du dessin animé produit par Bill Cosby : Fat Albert. Les deux suivants ( Mwandishi en 1971 et Crossings en 1972) fusionnent allègrement jazz, rock, funk et musique psychédélique. On ne doute pas qu'à cette période Hancock (ne se séparant plus de son Rhodes) découvre certaines substances chimiques très en vogue sur la côte Ouest. Il change de nouveau de maison de disques et arrive chez Columbia où il signe un album dans la même lignée que les deux précédents ( Sextant sorti début 1973).
Pour quelques raisons fumeuses, Herbie se retrouve dans un besoin urgent d'argent ; c'est alors qu'il passe chez son ami Eumir Deodato . Ce dernier, signé chez CTI, vient de sortir son album Prelude dans lequel figure le morceau Also Sprach Zarathustra (2001) . A l'écoute de ce titre et sûrement au nombre d'albums vendus (Prelude est n°3 aux Pop Charts en 1973), Hancock prend conscience de l'importance du mouvement funk !!
Quelques semaines après, Herbie, qui doit jouer en première partie de Deodato, arrive avec son Funk Band : les Headhunters !

Herbie Hancock and the Headhunters

Herbie Hancock - Head Hunters
Herbie Hancock - Head Hunters
Pour former ce groupe de funk (et oui !! Herbie souhaitait former un groupe de FUNK !!!), Hancock appelle à la rescousse Paul Jackson (un bassiste d'Oakland recommandé par Lenny White ) et Harvey Mason (qu'il avait connu sur la côte ouest). De son ancien groupe, il rappelle Bennie Maupin . Bill Summers , un percussionniste féru de flûtes antiques vient les rejoindre.
Ils enregistrent alors le premier album Head Hunters sous le nom d'Herbie Hancock!
Ils composent ensemble le standard Chameleon et électrifient le premier "tube" d'Herbie Watermelon Man .
C'est le succès immédiat.
La tournée nationale qui suit n'enchante guère Harvey Mason qui s'est bien accommodé du climat méditerranéen de la Californie.
Herbie se retrouve alors en quête d'un batteur. Le destin est en sa faveur : Paul Jackson est en co-location à Oakland avec un batteur du nom de Mike Clark .

Paul Jackson et Mike Clark

Mike Clark
Mike Clark
Ils se sont connus à 18 ans ; Mike Clark battait alors avec un organiste. Paul Jackson était venu le voir à un concert et avait finallement pris le B3 Hammond en fin de soirée alors qu'il était contrebassiste. Ils ont passé la nuit à refaire le monde et ne se sont plus quittés…
Un jour, Paul qui travaillait dans un magasin de musique est arrivé avec une basse électrique ; il a demandé à Mike de jouer "funk". Ainsi est née l'une des rythmiques les plus syncopées du genre !!

Lorsque Hancock appelle Mike et lui demande s'il peut battre sur du funk. Clark lui répond qu'il joue dans un club avec des organistes et qu'il n'est pas rare qu'ils jamment sur du funk. Hancock l'embauche sur parole.


La force de Mike Clark est qu'il va vite comprendre l'attitude à adopter dans cette nouvelle formation. Pas question de plagier Tony Williams ou Billy Hart . Il doit adopter un nouveau jeu, inédit!! C'est alors qu'il arrive à s'affirmer comme il le faisait avec Paul Jackson. C'est-à-dire comme un batteur issu du rythm'n'blues qui joue du funk, en accentuant les syncopes et les contretemps, afin de prendre la bonne place au sein de l'électrification des instruments (basse et clavier).

Ont alors suivi 7 mois de tournée où Herbie laissait ses musiciens s'exprimer, expérimenter et jouer en toute liberté!!
7 mois de bonheur à en croire une interview de Mike Clark

1974 : Thrust

Herbie Hancock - Thrust
Herbie Hancock - Thrust
L'album est le fruit de ces quelques mois de tournée. Tous les morceaux sont issus d'improvisations lancées par l'un ou l'autre des membres des Headhunters lors de concerts et répétitions.

La force de cet album est la cohésion qu'il en ressort, ceci malgré le travail individuel effectué par chacun.
Mike Clark se démarque vraiment sur Actual Proof (titre inspiré de la religion bouddhiste dont Clark, Jackson et Hancock sont de fervents admirateurs). Son jeu plutôt dépouillé et claquant sur les autres morceaux est ici plus fin et aérien ; les professeurs de batterie le baptiseront de linéaire. Sa frappe très particulière pour l'époque trouve toute son ampleur au milieu du jeu des autres Headhunters. Une seule prise a été nécessaire en studio tellement l'entente entre eux était unique.
A noter que ce morceau a été utilisé par Hancock sur la Bande Originale du Film The Spook Who Sat by the Door . C'est aussi le morceau qu'il a choisi pour illustrer la publicité du Fender Rhodes ! On l'y entend présenter le clavier électrique et ses différents effets, à grand renfort de démonstrations sonores.
Parmi les autres morceaux de l'album, figure notamment Butterfly , repris par les plus grands ( Norman Connors , Eddie Henderson ou Henry Mancini ).

Actual Proof vu par Herbie Hancock

The Headhunters : la fusion du jazz électrique et du funk
Extrait de l'interview de Herbie Hancock par Laurent de Wilde :
"Actual Proof ! En fait, j'avais écrit cette mélodie, ainsi que les accords, pour une musique de film. Mais pas funky, comme ça. Mais ça ne s'est pas fait alors j'ai gardé la musique. Je voulais utiliser une rythmique funky sur des harmonies complexes. Le seul autre orchestre auquel je puisse penser qui cherchait dans la même direction était celui de Donald Byrd , je ne souviens plus du nom du groupe.
Quand j'ai fondé les Headhunters, j'essayais de faire un album de funk. Mais le jazz n'arrêtait pas de se glisser dedans. C'était toujours funky, mais il se passait des trucs au niveau jazz, aussi, alors je me suis dit, on va continuer, on verra bien où ça nous mène...Ca s'est développé tout naturellement. Et Paul Jackson a ouvert une voie tout à fait nouvelle dans le registre de la basse. Mike Clarke aussi, à la batterie. Ils sont tous les deux d'Oakland, en Californie. Ils avaient tous les deux ce feeling "Oakland". Larry Graham vient de là aussi, comme Tyrone Power , et beaucoup d'autres. Je n'avais pas la moindre idée de ce qui allait se passer, et que les Headhunters seraient un tel succès. On a joué dans plusieurs clubs avec ce groupe, et le public a carrément flippé, alors on est allé en studio. Et ce n'était pas dans des clubs de jazz, mais des clubs de rock.
Dans ce genre de musique, les lignes de basse sont presque toujours imposées. Mais Paul Jackson était un bassiste de funk, avec la sensibilité d'un jazzman. Il ne jouait JAMAIS les mêmes lignes deux fois de suite.. C'est lui qui m'a appris à construire mes parties au Clavinet, qui étaient censées compléter les figures de basse et de batterie. Un peu comme dans les orchestres de percussion africaine, où il y a sept types qui ont chacun une partie à jouer, mais pris ensemble, on n'entend qu'un seul son. Pour nous, c'était pareil, on essayait de s'imbriquer rythmiquement les uns dans les autres. Le truc, c'est que les musiciens de jazz à l'époque qui essayaient de rentrer dans ce genre de musique, ils n'avaient pas compris ça. J'ai vraiment eu de la chance de tomber sur Paul qui m'a sensibilisé à cette question. Et puis, il y a eu Sly Stone qui m'a beaucoup influencé à l'époque.
Mais pour en revenir à Paul, je n'arrivais pas à lui faire jouer deux fois de suite la même ligne. Le public de rock a l'habitude d'entendre en concert la même chose que sur le disque. Et nous, si ce n'était pas pour la mélodie, on ne jouait jamais la même chose d'un concert sur l'autre. Alors j'ai dit à Paul pourquoi tu n'en choisis pas UNE que tu gardes une fois pour toutes ? Parcequ'à chaque fois, il faut que je trouve une partie de Clavinet complètement différente ! Sans parler du fait que son phrasé était tellement peu conventionnel qu'il y avait des soirs où je ne savais même pas où était le début de la mesure ! Mais j'ai fini par le convaincre. Il avait trouvé une ligne super, ça tournait comme il faut, et on l'avait rodée en tournée avant de rentrer en studio.
Nous voici donc prêts à enregistrer ce morceau, Actual Proof, qui n'est déja pas simple. Avant de faire tourner la bande, on le répète une dernière fois dans le studio, et tout baigne. L'ingénieur du son nous fait signe qu'il est prêt à enregistrer, je fais un, deux, un deux trois quatre, et BAM, il joue une ligne qui n'a rien à voir, j'en croyais pas mes oreilles ! Et c'est celle qui est sur l'album ... Elle était tellement monstrueuse que je pouvais rien dire ! Le morceau commence sur un do mineur, et comme il le joue, on se croirait en si bémol ! Sans parler du placement rythmique ! Et il l'a trouvée comme ça, sur le moment"


Les tournées

Herbie Hancock et Paul Jackson, Berlin, 1974
Herbie Hancock et Paul Jackson, Berlin, 1974
1973, 1974, 1975 : trois années passées dans l'avion et sur les routes, jouant aux USA et en Europe. Le groupe connaît un succès extraordinaire pour un groupe de "jazz".
Head Hunters et Thrust se classent n°13 au Pop Charts catégorie Album deux années consécutives. Avec la Bande Originale du Film Deah Wish, Hancock compte 3 albums dans les Pop Charts en 1974.
Les tournées s'enchaînent et Herbie laisse le soin à ses musiciens de faire évoluer les morceaux au gré de leur inspiration.
Cependant, son jeu au clavier nécessite de plus en plus une rythmique simple et direct ; or Mike Clark tend à évoluer dans l'autre sens, s'influençant des morceaux de Coltrane et Miles, cherchant un retour vers le jazz, dans la lignée de ses pères Elvin Jones, Tony Williams ou Jack DeJohnette.
La lassitude apparaît dans le groupe. Néanmoins, l'avènement de ces tournées arrive en juin 1975 au Japon avec l'enregistrement de l'album Flood .
Chaque musicien y dévoile un jeu éclairé, emprunt de magie où la technique individuelle se met au service du groupe. La présence du tout jeune Blackbyrd McKnight (20 ans) à la guitare vient renforcer l'harmonie et la rythmique, propulsant les morceaux dans une énergie unique. Les versions ne durent pas moins de 5 minutes, laissant de longues plages aux solistes Hancock et Maupin. Chaque solo est ponctué de breaks faisant repartir le morceau dans une nouvelle dimension.

Man-Child, l'album de transition

Herbie Hancock - Man-Child
Herbie Hancock - Man-Child
En parallèle de cette fin de tournée, Herbie Hancock enregistre l'album Man-Child sur lequel il fait appel entre autres à ses Headhunters.
Moins inventif et plus formaté que ses deux précédents albums, Man-Child annonce le changement d'orientation d'Hancock : il invite entre autres Louis Johnson et Harvey Mason (l'un des duos les plus actifs du jazz-funk du milieu des années 70), Wah-wah Watson et Stevie Wonder (à l'harmonica!!).
Le choix des musiciens révèle l'ouverture souhaitée par Herbie à des musiques plus populaires et commerciales.

The Head Hunters

The Headhunters - Survival of the Fittest
The Headhunters - Survival of the Fittest
Face à l'envie d'évoluer vers des rythmes moins syncopés et plus "funky", peut-être aussi à cause de l'arrivée du guitariste Blackbyrd McKnight, Herbie Hancock décide en 1975 de se séparer du groupe.
Il leur offre néanmoins la possibilité de garder le nom HeadHunters.
C'est alors qu'Arista leur propose de signer un nouvel album. Ils enregistrent Survival of the Fittest en 1975.
Le changement d'orientation se fait sentir : les percussions prennent une place plus importante, les rythmes se complexifient, la complicité du duo basse/batterie prend toute son ampleur et Paul Jackson s'essaye au chant (et transforme l'essai).
L'album est homogène et le jeu de chacun des musiciens (probablement débridé par le départ de Hancock) se libère. Le minimalisme n'est plus de mise, laissant place à la créativité.
God Make Me Funky et If You've Got It, You'll Get It connaissent un succès commercial important.

Suit un deuxième album des Head Hunters (deuxième génération) en 1978 : Straight From The Gate . Malgré la bonne facture de cet album, où l'on retrouve Derrick Youmam au chant, l'ensemble perd l'homogénéité de Survival of The Fittest. Le jeu du clavier Paul Potyen se confond avec le jeu du guitariste Blackbyrd McKnight.

20 ans après : le retour des Headhunters!!

24 ans après Thrust
24 ans après Thrust
1998 : ils reviennent!!!
The Return of the Headhunters
L'album est signé chez Verve, sous le label d'Herbie Hancock. On y retrouve Herbie Hancock, Mike Clark, Paul Jackson, Bennie Maupin et Bill Summers ; mais aussi Patrice Rushen, Darrell Smith, Mark Goodman, JK et N'dea Davenport.
L'album se veut ouvert vers le IIIème millénaire, il est ainsi difficile de le comparer aux enregistrements des années 70.
L'énergie créatrice n'est effectivement plus la même ; néanmoins, les morceaux sont bien produits et l'efficacité du groupe toujours aussi évidente.

Mike Clark, Paul Jackson et Bill Summers ont depuis continué l'aventure ensemble, enregistrant et jouant sous le nom des Headhunters avec Victor Atkins et Robert Walter aux claviers. Ils ont sorti en 2003 chez Basin Street Records l'album Evolution Revolution qui regroupe 16 morceaux allant du hard-bop à la musique africaine en passant bien sûr par le jazz-funk. Ils viennent d'accompagner cette année (2005) la saxophoniste Rebecca Barry pour son album Rebecca Barry and the Headhunters.

Herbie Hancock vient de former un nouveau groupe appelé les Headhunters '05 , avec entre autres les guitaristes John Mayer et Lionel Loueke, le bassiste Marcus Miller, la sublime batteuse Terri Lynne Carrington, le trompettiste Roy Hargrove et le percussioniste Munyungo Jackson.
Ils jouaient au Japon fin août 2005!!

L'aventure continue...

Pour en savoir plus

Sur le web :
la biographie de Bennie Maupin
une interview de Herbie Hancock
une interview de Mike Clark
le site officiel de Paul Jackson
le site officiel de Herbie Hancock
L'interview de Herbie Hancock par Laurent de Wilde

La discographie :
Herbie Hancock - Head Hunters 1973 Columbia
Herbie Hancock - Thrust 1974 Columbia
Herbie Hancock - Flood 1975 Sony
Herbie Hancock - Man-Child 1975 Columbia
Head Hunters - Survival of the Fittest 1975 Arista
Head Hunters - Straight from the Gate 1978 Arista
Head Hunters - The Return of the Headhunters 1998 Verve
Head Hunters - Evolution Revolution 2003 Basin Street Records

Si vous aimez les Headhunters, vous aimerez probablement :
Bennie Maupin - Slow Traffic to the Right 1977 Mercury
Bennie Maupin - Moonscapes 1978 Mercury
Alphonso Johnson - Yesterdays Dreams 1976 Epic
Alphonso Johnson - Moon Shadows 1976 Epic
Eddie Henderson - Inside Out 1973 Capricorn
Eddie Henderson - Sunburst 1975 Blue Note
Eddie Henderson - Comin' Through 1977 Capitol
Eddie Henderson - Mahal 1978 Capitol
Steve Grossman - Terra Firma 1977 PM Records
Eero Koivistoinen Music Society - Wahoo! 1972 EK Productions
Patrice Rushen - Prelusion 1974 Prestige
Patrice Rushen - Before the Dawn 1975 Prestige
Stanley Turrentine, Freddie Hubbard - In Concert Vol. One 1973 CTI
Stanley Turrentine, Freddie Hubbard, Herbie Hancock - In Concert vol. Two 1973 CTI




Mille merci à Ju pour ses bons plans et djouls.com

adri3n

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